El Economista Prudente

Ideas para preservar tu capital

Archivos mensuales: julio 2011

¿Como se ha llegado a la crisis actual?

Desde 2007/2008 estamos hartos de escuchar que estamos en una crisis económica.  ¿Pero como hemos llegado hasta aquí?, ¿Es verdaderamente culpa de las sub-prime o de la caída de Lehman Brothers?

Pues no, esos dos eventos son tan solo detalles anecdóticos, tan solo consecuencias y no causas de algo que lleva fraguandose mucho tiempo y ahora está tocando a su fin.   El siguiente gráfico es la cantidad de moneda y crédito en circulación durante los últimos 60 años en EEUU.  Estamos hablando de 65 trillones (americanos) de dólares.   El motivo de la crisis es esa montaña de deuda acumulada durante decenios y que está empezando a colapsar ahora .

Para tratar de evitar que esta burbuja no implosione y mantener creciente la cantidad de moneda y crédito, los planes del Gobierno americano (Bush/Paulson y Obama/Geithner) y de la Fed han llegado a un total de 2 trillones de dólares desde 2008 hasta hoy, que además al ser también deuda se suman a los 65 que ya había antes!!!!.    Es evidente que esto les viene ya muy grande y la política del patadón hacia delante (endeudarse más para pagar las viejas deudas), no va a ser posible eternamente.

Es como si en el Titanic achicasen con una bomba que evacua menos agua de la que entra por el agujero, y para colmo el agua que evacuan la envían a la popa del barco en lugar de tirarla al mar.

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¿Inflación o Deflación?

La causa de la inflación es que se incremente la cantidad de moneda en circulación, este gráfico representa la cantidad de USD que circulan en el sistema.  Bernanke le tiene auténtico pánico a esa línea azul descendente, de ahí sus impotentes QE1 y QE2 que por cierto están sirviendo de bien poco:

¿Por qué el oro es valioso?

Últimamente el oro ha cobrado protagonismo con el recrudecimiento de la crisis, estos días está haciendo máximos históricos en su cotización en dolares, y se abre la polémica sobre si está en situación de burbuja o no.   En este debate suele salir la comparativa entre su “valor fundamental” y su cotización, para tratar de decidir si está sobrevalorado o no.    Creo que para tomar esa decisión habría que tener bien presente varias cosas:

  1. Estamos acostumbrados a valorar si el oro sube o baja dependiendo de su cotización en dolares, cuando en realidad el valor del dólar fluctúa muchísimo más que el del oro.  Aquí cabe resaltar el clásico ejemplo del senador romano que con una onza de oro compraba una buena toga y unas buenas sandalias, hoy una onza de oro también te permite comprar un buen traje, y unos buenos zapatos.  En esa misma línea, también podemos decir que una onza de oro asegura la supervivencia de una persona durante al menos un mes en cualquier país y en cualquier momento de la historia (nótese que hablamos de sobrevivir: comida, ropa, alojamiento… no de vivir cómodamente).
  2. Si comparamos la onza de oro con otros bienes básicos (petroleo, trigo, etc…), veremos que el oro fluctúa muchísimo menos que el dolar.   Por ejemplo el barril de petroleo ha fluctuado entre 1 y 130 dólares en los últimos 65 años, mientras que en términos de oro un barril ha fluctuado entre 0,10 y 0,03 onzas de oro.  Hasta ahora el dolar ha sido inflacionario, en especial los últimos 10 años.  Es evidente que las subidas de la cotización del oro en dólares son más bien pérdidas de valor del dolar.
  3. Las compras a crédito son peligrosas para cualquier activo, y el oro no es ninguna excepción.  Es difícil saber como de endeudados están los poseedores de oro.  Los habrá que hayan comprado oro a crédito (vía contratos de derivados o de cualquier otra forma) y también los habrá que han comprado su oro al contado pero están endeudados por otro lado (una hipoteca, por ejemplo).  Demasiados poseedores de oro en esta situación son una espada de Damocles para su cotización, ya que las deudas están denominadas en dólares, y  la gente necesita dolares para pagarlas, es decir, pueden verse en la necesidad de vender oro para pagar sus deudas y eso presionaría a la baja su cotización en dólares.

Los que piensan que va a haber hiperinflación, creen que el oro se va a disparar en términos de dólares.  Yo tendría cuidado con esto porque la crisis actual también puede desembocar en una deflación por “credit-crunch”.  Los dólares son crédito y en un entorno de fuerte contracción crediticia su cantidad disminuiría y su valor subiría, en ese caso la cotización del oro en dolares podría caer, aunque es posible que caiga mucho menos que otros activos (inmuebles, acciones, etc…) gracias a sus excelentes características monetarias, o lo que es lo mismo, gracias a su liquidez.  En tiempos difíciles, la liquidez es muy valiosa.  Además, mientras el oro conserve su poder adquisitivo en términos de comida, petroleo, un coche, un viaje…. ¿Realmente importa tanto cuantos dólares o euros valga?

La mayoría de los economistas de la escuela austriaca defienden que el oro es un buen dinero haciendo especial énfasis, entre otras propiedades,  en que sirve para cubrir necesidades distintas de su función como medio de cambio (moneda), y en concreto se refieren a sus usos industriales o su utilidad como adorno.  Por ejemplo como conductor eléctrico o para fabricar  anillos, pendientes o figuras.

Pero cuando el oro fue seleccionado como moneda, hace ya muchos siglos, no tenía usos industriales.  Aparte de su uso monetario solo era útil como adorno.  Y yo me pregunto ¿Su uso como ornamento no sería en realidad un antiguo formato de acuñación?  Es decir, ¿su uso como ornamento en el fondo no estaba motivado en gran parte por sus cualidades monetarias?

Yo estoy convencido de que el gran valor del oro se debe sobre todo a las tres siguientes cualidades, que son exclusivamente monetarias y son las que marcan la diferencia con cualquier otro bien, incluidos todos los demás metales:

  • Es lo suficientemente abundante y al mismo tiempo lo suficientemente escaso y además su distribución es bastante uniforme (al contrario que el platino, por ejemplo).
  • El ratio de reposición del stock mundial de oro es muy bajo, para llegar a doblar la cantidad de oro existente sobre la tierra hacen falta entre 50 y 80 años aproximadamente.   Esto hace que de forma natural la cantidad total de oro disponible sea muy estable y crezca también de forma muy estable.  Antídoto natural contra la tentación de manipular la cantidad de moneda existente, por eso a los políticos no les gusta nada el oro.
  • El oro es uno de los metales más densos que existe (19,3 g/cm³), casi el doble que el plomo(11,32 g/cm³).  Por lo tanto es extremadamente difícil  falsificarlo, o su falsificación es tan cara que no compensa y esa alta densidad hace que sea muy fácil reconocer tanto el oro verdadero como el oro falso.

De entre estas tres características, cabe destacar muy especialmente la del ratio de reposición.   Si bien es un conjunto de propiedades las que confieren al oro sus excelentes propiedades monetarias (divisibilidad, homogeneidad, fácil de transportar, no se muere, no se pudre, no se corroe, no se quema, etc), el bajo ratio de reposición del oro es la propiedad que verdaderamente hace que el oro sea tan especial.

Por cierto, muchos detractores del oro dicen que no se puede comer, que no te abriga y que tampoco te ofrece ninguna rentabilidad.   Pues es que precisamente de eso se trata!!.   Las cosas que se comen, tienden a pudrirse, una prenda se gasta, y los activos que ofrecen cash flow sirven para producir y/o invertir con el riesgo que necesariamente conlleva.   El oro es apreciado porque mantiene su valor estable, a corto, medio, y sobre todo a largo plazo, y no porque incremente su valor (volvemos al ejemplo del senador romano y su toga y al traje y los zapatos de hoy día).

Un poco más arriba decíamos que la liquidez es extremadamente valiosa.   La liquidez contribuye a tener certidumbre para realizar intercambios en el futuro.   No solo los intercambios que preveemos hacer (comida, ropa, alojamiento) sino que sobre todo nos permite hacer frente a aquellos que desconocemos, por eso la liquidez es tan valiosa.

La invención de la moneda permitió al ser humano salir de la situación de extrema iliquidez del trueque, ¿Que quiere decir esto de iliquidez?, muy sencillo: “Me sobran sardinas y necesito unas botas ¿Encontraré a alguien que este dispuesto a cambiarme unas botas por unas sardinas?”.  Así, la moneda facilitó la especialización y la división del trabajo.   De forma que un pescador solo tiene que preocuparse de ser capaz de pescar buenos peces y a cambio conseguir dinero (oro) para satisfacer cualquier otra necesidad que sería incapaz de cubrir por si mismo.     El bien que facilite todo este proceso tendrá un gran valor, porque el servicio que proporciona es extremadamente útil y por tanto valioso.   Por eso no creo que los usos ornamentales o industriales del oro tengan demasiada relevancia para determinar su valor.  Es más, como he mencionado antes el uso ornamental creo que es más bien consecuencia de la utilidad monetaria del oro, y además estoy convencido de que si esos usos desapareciesen, el oro mantendría su valor perfectamente, porque hoy por hoy a pesar de estar forzosamente desmonetizado por los políticos, sigue siendo el mejor dinero que existe.  Solo esto justifica sobradamente su valor.

Con el párrafo anterior, queda bastante claro que considero el Teorema de Regresión de Mises como totalmente innecesario para justificar el valor del oro.   Todos los bienes tienen valor por su utilidad, no al revés.  Y el oro es valioso porque es útil como dinero.

En definitiva, para los que piensen que el oro está en burbuja, que podría llegar a darse el caso si demasiados agentes lo compran a crédito, yo recomiendo humildemente que se fijen más en su poder adquisitivo que en su cotización en dólares.   Y para los que piensen que el oro subirá hasta el infinito, ojo porque las montañas de deuda también pueden desembocar en deflación.  Y si hacemos un ranking de montañas de deuda, la de los últimos 40 años convierte a cualquier otra en un juego de niños.

Manuel Polavieja.

Joseph Salerno Interview in Daily Bell and Professor Fekete

One of the main objectives of this blog is to apply the Theory of Economic Time from Carlos Bondone.  I do not agree completely with Professor Fekete approach but I have to say that his observations are often brilliant.  What I miss in Fekete is that he has not been able to systematize his views on an organized theory (maybe he is working on it, that would be great).

I was reading an interview with Joseph Salerno on The Daily Bell and it catched my attention when the interviewer asked the following:

Daily Bell:  ……..Dr. Fekete writes then: “The law does not allow the F.R. banks to purchase Treasury paper directly from the Treasury because that would make money creation through the F.R. banks a charade, reserve requirements a farce, and the dollar a sham” He also writes, “The fact is that the Federal Reserve banks can purchase Treasury paper only if they pay with F.R. credit that has been legally created.”

Then Dr. Salerno answers: “Assuming that Fekete has actually said these things, then he is confused, to say the least. I cannot explain exactly what he means, but I will respond to some of his statements.”

I am going to comment just this part of his Dr. Salerno´s answer:

[…] But where does the Fed obtain the funds from that it transfers to the sellers? It literally and instantaneously creates them out of thin air – or in cyberspace – by the stroke of a computer key[…]

Not surprisingly, he really did not understand Fekete´s point.  As I said at the begining, Fekete’s acute views do not fit on orthodox austrian theories, because he is finding flaws. That´s why I think he should systematize all his observations in a theory.  If professor Fekete is open to study it, I am sure he would embrace the Theory of Economic Time, which would be an excellent plattform to further develop his brilliant observations.

Regarding Dr. Salerno´s answer,  “creates them [the funds] out of thin air” is not a fortunate expression at all.  While this is expression would be ok for popular economics, a technical discussion needs much more precission.  This “out of thin air” statement is very frequent amongst many other austrian scholars.    Answering this to Fekete, when Fekete is clearly denouncing that the Fed is creating credit, not money,  makes me think that the “out of thin air” expression is not just rethoric, it is a reflection of something more deep.

The dollars created by the Fed that Fekete is mentioning  are credit, and they are not backed by nothing.  They are backed by future goods (i.e. bonds, mortgages, etc).  Future goods are far from being nothing.  Does the compromise of paying a mortgage the next 20 years equal to nothing?  Does the future taxation power of the US equal to nothing?  We might dislike the monetizacion of future goods (i.e. debt), but we can not ignore the facts, stating that future goods are “thin air” or “nothing”.

“Mainstream austrians” do not differentiate properly money and credit within their Monetary Theory.  For them, gold and actual dollars  can both be money, as long as both of them are used as a medium of exchange.  They are admitting  that gold and dollars are within the same scientific category, speaking in terms of monetary theory.  But, it is possible to create gold the same way dollars are created?  the answer is No.  In fact, gold is not created, it is produced.   So we have commodity money (gold) that can not be created at will, and dollars than can be created at the willingness of a debtor and a creditor.  Sure we want to classify them within the same scientific category?

Gold is a present economic good, dollars are credit.   Their scientific nature is extremely different, just as air or vacuum are extremely different concepts, even when both of them may have the utility to keep a ship afloat  in the sea.     Present goods and credit can both be currency, but only present goods should be classified as money, because if we also classify credit as money, then we are indirectly allowing the following aberration: money= credit or gold = credit.

Please, I implore followers of Mises, Hayek and Rothbard to review seriously their monetary theories.  This crisis is an open window for austrians to be listened, but with a flawed theory, austrian principles will be ephemeral and the return to unlimited indebted monetary systems will be ensured.   Monetarist and Keynesians will find the way within the current austrian monetary theory to again inject credit as money, because the theory allows this to happen.

This is a brief summary of Carlos Bondone Monetary Theory:

Currency:  Indirect medium of exchange and unit of account.  Currency Types:

  • Money: Present good used as currency (wheat, gold, silver, deposit certificates of gold or silver, etc.). 
  • Credit currency:  Any currency that is not money, it can only be credit.  Then there are the following types of credit currencies:
    • Regular Credit currency:  When the present good that cancels the debt is specified, ans so is its quality, quantity and due date.  This is the case for real bills or old bank bills that where redeemable for gold or silver.
    • Irregular Credit Currency:  When the present good that cancels the debt is not specifed or its quality or its quantity or its due date.  This is the case for fiat currencies such as dollars or euros.

This categorization and classification of concepts is not a trivial nor a semantic issue.   It has very important scientific implications.   If you don´t think so, just compare the former structure with the following from Mises: 

* On these cases, Mises scheme was not specific enough to determine which credit currencies are regular and   which ones are irregular

For those of you who are interested, you may find Carlos Bondone online books at www.carlosbondone.com

Manuel Polavieja.

Response to Doug Casey on Bitcoin and Currencies

This is a response to Doug Casey interview on Bitcoins and currencies.   I´ll try to follow the same order of the interview and try to reply his comments whenever I disagree with him.

  1. On his first answer, he talks about a disastrous hack against Bitcoins.  Well, it was not Bitcoins who was hacked, it was a particular private website where bitcoins can be exchanged for dollars.  Bitcoins architecture was absolutely not compromised.  As any other currency Bitcoins may be victim of theft, and that´s because they are valuable!!.   Besides it is zillions of times cheaper triying to steal Bitcoins than trying to compromise its architecture, the same way that is much easier to steal gold than trying to syntethize it, or even mine it.
  2. Regarding Bitcoins price unstability, well to make a fair comparison to gold we would have to know how much gold fluctuated when it first begun to be used as a medium exchange.   The market does not discover the price of any good inmediatly, it is a process that takes time.
  3. Regarding durability.  Bitcoins are scarce information, represented by bits.  But the very nature of the bitcoins is cryptographic information, just as the economic nature of an mp3 file is the music (information) it contains, not the bits that represent that information.   Information is definetly durable as long as civilization endures.  Of course gold will outlive humankind, but trying to guess the value of anything after humankind is destroyed, is obviously pointless.  Durability of  Bitcoins versus gold is only relevant if civilization collapses very badly (nuclear disaster, strong political totalitarism or similar).  Only in that case physical gold is superior to Bitcoins.
  4. When the hackers stole bitcoins at Mtgox, they sold them “any price” and price reached $0,01, but those trades where inmediately canceled.
  5. “Bitcoins are ledger entries”.  Absolutely not.  They are cryptographic information bundled in a computer file. They are divisible because their design allows them to be.
  6.  Do bitcoins have value themselves?  Here is the big issue. No economic good has value by itself or intrinsic value.  As Carl Menger demonstrated all values are subjective and always depend on the perceived utility of the economic good.   Bitcoins render utility as a medium of exchange because they have good monetary properties (durable, relatively scarce,  difficult to fake, divisible, easy  to identify, easy to transport, etc.).   This is not counting other utilities that the market might discover for Bitcoins (i.e. Namecoins). Besides, what would be the value of gold if for whatever reason it becomes completely useless as medium of exchange or store of value?  Maybe a 20% or 10% of its current value? Is that satisfactory?  But, what kind of event would make gold lose its utility as a medium of exchange? Wouldn´t it be because one or some of its monetary properties (scarcity, durability, divisibility, etc.) fails?
  7. egold is a form of regular credit, you depend on some entity honoring its liabilities or its custodian services.  Bitcoins, just as gold or silver physical bullion, are not anyone else´s liability.  You own them, with egold you have a claim for gold.  It is not the same thing. Here the main difference is that gold is tangible while Bitcoins are not.  That´s why physical gold can´t be transferred electronically and then you need to use claims or ledger entries to achieve maximum portability.   But careful, being intangible does not mean less valuable.  Software or trademarks are intangible and they can be very valuable.
  8. Regarding government shutdown, that´s definetly an important threat for Bitcoins. But shutting down Bitcoin is much more difficult than shutting down e-gold, becuase of its completely decentraliced architecture.   What the governments can perfectly do is to declare it illegal, as Roosevelt did with gold in the 30’s.  Trying to shut down Bitcoins would be a very similar story to that of emule, bitorrent and the like.  For the moment governments have proven impotent with those systems.  In fact, these p2p systems have forced a deep change on the music industry.  Will the monetary industry follow the same pace?  It seems to me that the monetary battle will be much harder.

Finally both interviewer and interviewed make an assesment about the value of dollars in the future.   Well, their assesment might be right in the long term, but I think they are not considering that the main currency of the world is not dollars but credit used as medium of exchange, and that credit is denominated mainly in dollars.

This is an important difference because one of the very possible outcomes of this crisid is a great credit crunch or margin call, and paradoxically that would make the value of the dollar to skyrocket before collapsing, because if all debts are denominated in dollars, people will need to sell evertything (including gold and silver) to get dollars to pay those debts, and neither the governement or the Fed will get indebted ad infinitum to allow that old debts are paid with newly issued debt (this might look as an endless game, but it is not, just watch Greece, Ireland, Iceland, Argentina or Portugal).

Indeed, both the Government and the Fed  are very close to their leverage limit, and if they get too indebted, they will also be called for margin by the market.

Manuel Polavieja.

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